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Extracción del aceite esencial de frutos de palo santo

Extracción del aceite esencial de frutos de palo santo
noviembre 12
13:05 2013

Uno de los usos industriales de la especie palo santo (Bursera graveolens), es la extracción de aceite esencial a partir de su madera, un proceso ecológicamente no sustentable ya que implica la tala del árbol. Así en el año 2005 con el fin de cubrir la necesidad del mercado, se inició un estudio para la extracción de aceite esencial de otras partes de la especie sin ocasionar daño al medio ambiente. Por lo que un importante descubrimiento tuvo lugar en el año 2007, cuando se encontró una significativa concentración de aceite esencial en los frutos de esta especie.

Por su parte la empresa NATURA de Brasil, al ser informada por el Ministerio del Ambiente del Ecuador sobre el innovador proceso de extracción, visita la UTPL para constatarlo así como la calidad química y organoléptica del aceite esencial. De esta manera se inicia un interesante proyecto de investigación y extensión en la que participa la sección de Ingeniería de Procesos del Departamento de Química de la Universidad Técnica Particular de Loja (UTPL). Junto a las familias campesinas del “Valle del Palo Santo” situada en el cantón Zapotillo en la provincia de Loja, lugar donde se colecta el fruto bajo la coordinación de Naturaleza y Cultura Internacional, y la empresa brasileña NATURA.

Bajo los lineamientos contemplados dentro de un plan de manejo para el aprovechamiento sustentable de los recursos del bosque seco, propuesto en conjunto por los organismos antes indicados. Los habitantes de esas comunidades han sido capacitados para realizar la colecta y manejo post-cosecha de los frutos de palo santo (Bursera graveolens), que garantice la calidad del aceite y cause los menores daños al ecosistema. Es así que anualmente menos del 30% de los frutos y 1 % de los árboles de palo santo son aprovechados dentro de las 6000 hectáreas existentes en el área de influencia. Se debe recalcar que para quienes realizan esta actividad representa la generación de nuevas oportunidades productivas en el sector.

De esta manera, los frutos de palo santo recolectados son transportados desde zapotillo hasta los laboratorios de la sección de ingeniería de procesos de la UTPL, en donde se lleva a cabo el proceso de recepción, selección, pesado y almacenamiento del fruto. Seguidamente se realiza la extracción de aceite esencial haciendo uso de equipos de acero inoxidable a través del método de destilación con arrastre por vapor, que da lugar a un producto totalmente orgánico.

Las pruebas de control de calidad del aceite esencial de palo santo, consisten en una evaluación de sus características físicas como densidad, índice de refracción, olor y color subjetivo. Mientras que los principales constituyentes químicos presentes en el aceite esencial, se establecen mediante cromatografía de gases acoplada a espectrometría de masas (GC-MS). Por otra parte, los ensayos microbiológicos se orientan a determinar su capacidad de inhibitoria ante microrganismos hongos y bacterias.

Finalmente el aceite esencial de palo santo que cumple con los parámetros de calidad establecidos es envasado en frascos de aluminio de 1 kilogramo, para posteriormente ser exportado a Brasil. Siendo la empresa NATURA quién a través de la línea de producción “Amor América” da lugar a la fabricación de perfumes, colonias, sales de baño y ambientadores, comercializados en países de Latinoamérica y Europa.
A partir del año 2010, la empresa NATURA del Brasil ha liberado la exclusividad de compra del aceite esencial. Por lo que se han unido a la presente propuesta algunos organismos nacionales e internacionales que promueven el desarrollo local en base a propuestas sustentables. Así, ADE (Agencia de Desarrollo Empresarial) y USAID han buscado nuevos mercados para la ubicación del aceite esencial y gestionado propuestas para futuros proyectos que garanticen la participación de la población campesina involucrada en este proceso.

De esta manera, se ha venido desarrollando este proyecto de investigación y extensión, en el cual se plantean opciones para el aprovechamiento sustentable de los recursos del bosque y el beneficio a la población del cantón Zapotillo. Razón por la cual en el año 2012, Naturaleza y Cultura Internacional ha otorgado el reconocimiento que destaca la defensa y conservación del medio ambiente al personal de la Sección de Ingeniería de Procesos de la UTPL.

Fuente: Revista El Agro | Elproductor.com

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