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Las focas introdujeron la tuberculosis en América hace mil años, según un estudio

Las focas introdujeron la tuberculosis en América hace mil años, según un estudio
agosto 20
16:03 2014

Las focas introdujeron por primera vez la tuberculosis en América hace mil años, según un estudio realizado por un equipo internacional de investigadores, que descarta que fueran los europeos quienes, después del descubrimiento del continente, la llevaran al Nuevo Mundo.

El estudio, que trata de clarificar la historia y trayectoria de esta enfermedad, se publica en la revista Nature. En él han participado investigadores de la Universidad de Tübingen (Alemania), la Universidad de Arizona (EE.UU.), el Instituto de Medicina Tropical de Suiza y la Fundación para el Fomento de la Investigación Sanitaria y Biomédica de la Comunidad Valenciana (Fisabio).

Para llegar a estas conclusiones, los investigadores analizaron los esqueletos de tres momias halladas en Perú con mil años de antigüedad, explica a Efe Iñaki Comas, firmante de este artículo. Gracias a las actuales técnicas de secuenciación de ADN, consiguieron aislar el bacilo de la tuberculosis.

Según detalla Comas, los investigadores encontraron que este patógeno hallado en las momias estaba más relacionado con el bacilo que causa tuberculosis en focas y leones marinos en la actualidad («Mycobacterium pinnipedii») que con el que causa la enfermedad en humanos («Mycobacterium tuberculosis» y «Mycobacterium africanum»).

Su carne y grasa eran alimento para los humanos

«La hipótesis es que en algún momento las focas transportaron la tuberculosis desde África a la costa sudamericana, a Perú», subraya este investigador, quien recuerda que estos animales, su carne y grasa, fueron fuente de alimento y refugio para los humanos.

De la tuberculosis se conoce, por estudios científicos anteriores, que su bacteria, hoy en día clasificada como «Mycobacterium tuberculosis» y «Mycobacterium africanum», tiene 70.000 años, apareció en el continente africano y acompañó a los humanos modernos que salieron del mismo para poblar Europa y Asia.

Hasta ahora, indica Comas, la hipótesis más extendida era que fueron los europeos, durante la conquista del continente, los que introdujeron esta enfermedad en el Nuevo Mundo, de hecho -añade- la cepa circulante en humanos en América se parece a la que hay en Europa.

Sin embargo, este trabajo aporta datos distintos: «El hecho de haber encontrado el bacilo en momias de hace mil años sugiere que, al menos, a través de los animales la tuberculosis ya existía en América» antes de la llegada de los europeos en los siglos XV y XVI.

Para el director del Instituto Max Planck para Historia y Ciencia en Jena (Alemania) y profesor en la Universidad de Tübingen, Johannes Krause, el escenario «más plausible» para la transmisión de la enfermedad en América es el de las focas (en menor medida también pudo ser por los leones marinos) a través de los océanos.

El patógeno que más humanos ha matado

Según Comas, la tuberculosis de procedencia animal ha sido históricamente una fuente de esta enfermedad en humanos. Con la mejora de la higiene y de las técnicas de esterilización de los alimentos, su frecuencia -la de procedencia animal- en humanos es hoy muy reducida, añade este científico.

El siguiente paso será averiguar si cepas que circulan exclusivamente en humanos, y que son las principales causantes de la tuberculosis actualmente, se encontraban presentes o no en el continente americano antes de su descubrimiento por los españoles.

Comas manifiesta que el genoma de estas cepas aisladas en huesos humanos de hace mil años y procedentes de un mamífero marino puede dar claves de cómo la bacteria ha sido capaz de cambiar de hospedadores y convertirse en el patógeno que más gente ha matado en la historia de la humanidad (se estima que al año mueren dos millones, según datos facilitados por la Universidad de Tübingen).

La tuberculosis podría ser más joven de lo pensado

Lo que aún no se conoce es la trayectoria que siguió esta cepa, si llegó, por ejemplo, a norteamérica -hay algún resto que indica que pudo haber tuberculosis de procedencia animal, pero todavía no se ha podido extraer suficiente ADN para obtener pruebas más concluyentes-, según Comas.

El caso de Europa es distinto -afirma- pues la tuberculosis de origen exclusivamente humano llegó con las migraciones humanas más antiguas, al contrario que en América.

Este trabajo también apunta que la tuberculosis como la conocemos en la actualidad podría ser más joven de lo pensado: tal vez surgió hace unos 6.000 años, indica la Universidad de Tübingen en una nota.

 

 

rtve.es

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